Οι Κύπριοι φοιτητές που κέρδισαν Παγκόσμιο Διαγωνισμό της ΝΑSA

Δεκαπέντε Κύπριοι φοιτητές του Πανεπιστημίου Κύπρου αποφάσισαν να ενώσουν δυνάμεις, με στόχο να κερδίσουν παγκόσμιο διαγωνισμό της NASA. Θα μπορούσε να ήταν η έναρξη ενός ανεκδότου, το οποίο, ωστόσο, πήρε σάρκα και οστά.

Ο λόγος για την ομάδα NestFold, η οποία με την ιδέα της για δημιουργία πτυσσόμενων καινοτόμων καταφυγίων που μπορούν να χρησιμοποιηθούν σε περίπτωση φυσικών καταστροφών κατάφερε να κατακτήσει την κορυφή.

Το Capital Today συνάντησε την ομάδα των Κυπρίων φοιτητών και κατέγραψε το success story της NestFold.

Toυ Σωκράτη Ιωακείμ

Πότε και πώς ξεκίνησε η διαδρομή της NestFold;

Από το 2012 η NASA διοργανώνει κάθε χρόνο τον διαγωνισμό Space Apps Challenge. Το εν λόγω hackathon θεωρείται το καινοτόμο εκκολαπτήριο ιδεών της NASA. Πρόκειται για τον μεγαλύτερο και πιο ανταγωνιστικό διαγωνισμό τεχνολογίας παγκοσμίως που συμβαίνει ταυτόχρονα σε πολλές χώρες του κόσμου. Συγκεκριμένα το 2017 στον διαγωνισμό έλαβαν μέρος περίπου 2000 πρότζεκτς από 25.140 διαγωνιζομένους από 187 τοποθεσίες σε 69 χώρες.

Η ιδέα και η διαδρομή της NestFold ξεκίνησε από μία παρέα φίλων στο διάλειμμα από τα πανεπιστημιακά τους μαθήματα. Λίγα εικοσιτετράωρα πριν από τον διαγωνισμό, ο Wael Al Masri είχε την ιδέα να οργανώσει έναν επίλεκτο πυρήνα ομάδας, με άτομα από διαφορετικά επιστημονικά ενδιαφέροντα, λαμβάνοντας μέρος στον διαγωνισμό. Το κριτήριο επιλογής των ατόμων ήταν κατά κύριο λόγο τα συγκεκριμένα άτομα να μπορούν να δουλέψουν ομαδικά κάτω από πίεση χρόνου, καθώς και η απόδοση εν συναρτήσει με τις γνώσεις τους στο συγκεκριμένο επιστημονικό υπόβαθρο.

Το πρώτο στάδιο του διαγωνισμού έλαβε μέρος στα τέλη Απριλίου 2017 σε τοπικό επίπεδο (στην κάθε τοποθεσία ξεχωριστά) και οι νικήτριες ομάδες διαγωνίστηκαν στην κατηγορία τους στο δεύτερο και τελευταίο στάδιο σε παγκόσμιο πλέον επίπεδο.

Ο τοπικός διαγωνισμός διαρκεί 48 ώρες. Σε αυτό το χρονικό περιθώριο δίνεται μια αποστολή από τη NASA σε κάθε ομάδα. Στο τέλος των 48 ωρών, η κάθε ομάδα παρουσιάζει και καταθέτει την πρόταση και τα σχέδιά της. Υπάρχουν 6 διαφορετικές κατηγορίες, στις οποίες μπορεί κάποια ομάδα να διακριθεί. Οι νικήτριες ομάδες από κάθε τοποθεσία διαγωνίζονται μεταξύ τους μία εβδομάδα αργότερα, έχοντας προετοιμάσει ένα βίντεο 30 δευτερολέπτων, επεξηγώντας τη δουλειά που έχουν κάνει, καθώς και τη χρησιμότητά της.

Η κυπριακή ομάδα NestFold διακρίθηκε στο εθνικό επίπεδο στην κατηγορία «Επιλογή του Κοινού» και έτσι έλαβε το χρυσό εισιτήριο για τη δεύτερη φάση του διαγωνισμού, το διεθνές επίπεδο. Μέσα από πολλαπλούς γύρους ψηφοφορίας του κοινού κατάφερε να κερδίσει τον τίτλο «Παγκόσμια Νικήτρια Ομάδα».
 

Ποιοι αποτελούν την ομάδα;

Πίσω από τη NestFold υπάρχουν δεκαπέντε άτομα κυπριακής καταγωγής και ένα άτομο ελληνικής, κατά κύριο λόγο ηλικίας 19-25 ετών. Οι περισσότεροι από αυτούς βρίσκονται ακόμη στο προπτυχιακό επίπεδο σπουδών και κάποιοι στον μεταπτυχιακό κύκλο. Στην ομάδα συμμετέχουν άτομα με διαφορετικά επιστημονικά ενδιαφέροντα, δεξιότητες και φιλοδοξίες, στοχεύοντας στην ολοκληρωμένη και πολύπλευρη προσέγγιση του εγχειρήματος.

 

ΤΟ ΣΚΕΠΤΙΚΟ ΤΗΣ ΙΔΕΑΣ

Πώς προέκυψε η ιδέα για την κάψουλα; Ποιο είναι το σκεπτικό πίσω από την ιδέα;

Η αποστολή που λάβαμε από τη NASA, “Danger Ahead”, σχετιζόταν με την πρόληψη σε φυσικές καταστροφές. Στη θεματική μας αναζήτηση, συνειδητοποιήσαμε πως τα τελευταία 10 χρόνια, εκατομμύρια άνθρωποι έχασαν τη ζωή τους, με αιτία τις φυσικές καταστροφές. Δεχτήκαμε την πρόκληση και ήμασταν έτοιμοι να την αντιμετωπίσουμε στο στενό, αυστηρό χρονικό περιθώριο. Επηρεασμένοι από πρόσφατη, μεγάλη πυρκαγιά στην Κύπρο, προτείναμε μια λύση για την αποδοτική, άμεση και ασφαλή διαχείριση, αλλά και προστασία των ανθρώπων από φυσικές καταστροφές. Η λύση στο πρόβλημα ήταν ο σχεδιασμός καινοτόμων καταφυγίων σε μορφή κάψουλας.

 

Πόσο χρόνο χρειάστηκε, για να πάρει «σάρκα και οστά»;

Για την ομάδα NestFold, από την Κύπρο στη NASA, θα λέγαμε πως είναι μια «ιδέα» δρόμος. Από μέσα Απριλίου που είχαμε την ιδέα να συμμετάσχουμε στον διαγωνισμό, μέχρι και τις αρχές Ιουνίου που ανακοινώθηκαν τα αποτελέσματα, ήταν δύο μήνες εντατικής, δημιουργικής, ατομικής και ομαδικής δουλειάς, ισορροπώντας τις υπόλοιπες τρέχουσες, ακαδημαϊκές και επαγγελματικές υποχρεώσεις, για να υλοποιήσουμε τον στόχο μας.

Ναι, δεν ήταν εύκολο εγχείρημα. Θα το χαρακτήριζα δύσκολο, όχι όμως ακατόρθωτο, όπως τελικά έδειξαν τα αποτελέσματα. Εξαρχής φαινόταν ότι υπήρχε άψογη συνεργασία μεταξύ των μελών της ομάδας και σε συνάρτηση με την ατομική θέληση, μπορούσε να υπάρξει ένα λαμπρό αποτέλεσμα. Δεν ήταν, όμως, αναμενόμενο, καθώς στο παγκόσμιο επίπεδο, υπήρχαν πολλοί ισχυροί αντίπαλοι.

Το να διαγωνίζεσαι με χώρες όπως η Ινδία, Ιαπωνία, Αμερική και Κίνα, αποτελεί από μόνο του ένα δύσκολο εγχείρημα λόγω του μεγάλου πληθυσμού και της ποιότητας των διαγωνιζομένων. Όσο δύσκολος και αν ήταν ο στόχος μας, δεν σταματήσαμε να δουλεύουμε σκληρά στην αποστολή μας. Αρχές Ιουνίου μάθαμε πως ήμασταν παγκόσμιοι νικητές του διαγωνισμού. Το έπαθλο έμοιαζε μέχρι τότε ένα όνειρο. Πρόσκληση από τη NASA να παρευρεθούμε στις εγκαταστάσεις της στο Cape Canaveral της Φλόριντας (Ηνωμένες Πολιτείες Αμερικής) για ξενάγηση και να παρακολουθήσουμε μαζί με ερευνητές και αστροναύτες εκτόξευση πυραύλου, συγκεκριμένα του TDRS-M στις 19 Αυγούστου 2017.

Αυτό το ταξίδι για τα περισσότερα άτομα της ομάδας, εκτός από παιδικό όνειρο, είναι ένα κίνητρο, καθώς επίσης και πηγή έμπνευσης. Αυτή η εμπειρία είναι από μόνη της ένα νέο ερέθισμα για δημιουργική σκέψη και συνεργασία. Αναμφίβολα, η παρουσία της ομάδας στις εγκαταστάσεις της NASA δεν εκπροσώπησε μόνο την ομάδα και την Κύπρο, αλλά και την Ευρωπαϊκή Ένωση, καθώς στον τελευταίο γύρο ψηφοφορίας, ήταν η μόνη αποστολή από την ΕΕ.

 

ΠΤΥΣΣΟΜΕΝΑ ΚΑΙΝΟΤΟΜΑ ΚΑΤΑΦΥΓΙΑ

Μπορείτε να μου περιγράψετε την ιδέα;

Πρόκειται για τη δημιουργία πτυσσόμενων, καινοτόμων καταφυγίων που μπορούν να χρησιμοποιηθούν σε περίπτωση φυσικών καταστροφών. Οι κάψουλες NestFold έχουν σχεδιαστεί κατάλληλα, για να μπορούν να μεταφέρονται με στρατιωτικά αεροσκάφη Lockheed C-130 Hercules και Boeing CH-47 Chinook. Με την προσεδάφισή τους αναπτύσσονται και τριπλασιάζονται σε μέγεθος, στοχεύοντας στην ασφαλή διαχείριση και προστασία των ανθρώπων.

Τα συγκεκριμένα καταφύγια είναι επαναχρησιμοποιήσιμα και εύκολα στη χρήση. Έχουν σχεδιαστεί κατάλληλα, για να μπορούν να αντέξουν κάτω από οποιεσδήποτε συνθήκες φυσικών καταστροφών (πλημμύρες, κατολισθήσεις, σεισμούς, πυρκαγιές).

Το κάθε καταφύγιο φιλοξενεί έως και 18 άτομα για έως και 6 μέρες, συμπεριλαμβανομένων κάλυψη πρώτων αναγκών, βοηθειών και δορυφορική επικοινωνία για εντοπισμό και πληροφορίες για την κατάσταση και υγεία των επιβαινόντων.

Τα καταφύγια λειτουργούν ως σταθμός συλλογής δεδομένων, στέλνοντας σε κεντρικό σύστημα πληροφορίες και δεδομένα όπως ποσότητα οξυγόνου στην ατμόσφαιρα και εντός του καταφυγίου, θερμοκρασία, ταχύτητα και κατεύθυνση ανέμου, ταχύτητα καταφυγίου εφόσον παρασύρεται από νερό ή ολισθηρό έδαφος.

Τα παραπάνω επιβεβαιώνονται με δεδομένα (χάρτες και εικόνες) από δορυφόρους της NASA σε πραγματικό χρόνο. Στόχος του εγχειρήματος είναι η άμεση, αποδοτική και ασφαλής διαχείριση των ανθρώπων σε έκτακτη ανάγκη.

Για την εύρεση των καταφυγίων υπάρχει σύστημα φωτοβολίδας, καθώς και εφαρμογή κινητού τηλεφώνου για άμεση εύρεση των κοντινών καταφυγίων. Τα καταφύγια χρησιμοποιούν συστήματα χαμηλής ισχύος, προηγμένα υλικά και μεταξύ τους επικοινωνία.

 

Είχατε πάρει μέρος σε άλλους διαγωνισμούς πριν από αυτόν της NASA;

Ήταν η πρώτη φορά που σχηματίστηκε η συγκεκριμένη ομάδα. Πριν από αυτόν τον διαγωνισμό, μέλη της ομάδας είχαν πάρει μέρος και διακριθεί σε διαγωνισμούς νεοφυούς επιχειρηματικότητας (startup), αλλά και σε άλλους διαγωνισμούς ανάπτυξης ιδεών (hackathon).

 

Γιατί αποφασίσατε να συμμετάσχετε;

Αποφασίσαμε να συμμετάσχουμε στον διαγωνισμό, γιατί θέλαμε να δοκιμάσουμε τις δυνατότητες της νέας μας ομάδας, καθώς και να έρθουμε ένα βήμα πιο κοντά στο να εκπληρώσουμε το όνειρό μας, που ήταν, φυσικά, το έπαθλο του διαγωνισμού.

 

ΟΜΑΔΙΚΗ ΔΟΥΛΕΙΑ

Ποιο βραβείο αποσπάσατε και τι σήμαινε αυτό για εσάς και το πρότζεκτ σας;

Η ομάδα και η ιδέα αρχικά απέσπασαν το βραβείο «Επιλογή του Κοινού» Space Apps Challenge στην Κύπρο. Στο διεθνές επίπεδο διαγωνιστήκαμε στην ίδια κατηγορία, όπου η ομάδα απέσπασε και το διεθνές βραβείο «Επιλογή του Κοινού» International Space Apps Challenge.

Αυτή η διάκριση σήμαινε πολλά διαφορετικά πράγματα, αλλά και την έναρξη μιας καινούργιας ιστορίας. Αν θα μπορούσαμε να περιγράψουμε τη σημασία και τη σημαντικότητα με λίγες μόνο λέξεις, θα λέγαμε πως για εμάς ήταν «υπερηφάνεια, γνώσεις, εμπειρία, επαγγελματικό δίκτυο».

Καταφέραμε όχι μόνο να κάνουμε υπερήφανους τους εαυτούς μας, αλλά και όλους τους ανθρώπους που πίστεψαν και στήριξαν την ομάδα και την ιδέα. Στη συνέχεια, καταφέραμε να κάνουμε υπερήφανη και διακριτή την Κύπρο, αλλά και την Ευρωπαϊκή Ένωση, καθώς ήμασταν η μόνη ομάδα από την ΕΕ που έφτασε στους πέντε παγκόσμιους φιναλίστ.

Αποκτήσαμε, φυσικά, γνώσεις και αναγνωρίσαμε τη σημαντικότητα της ομαδικής δουλειάς. Η επιτυχία οφείλεται στην ομάδα. Το κάθε μέλος της απέκτησε βαθύτερες γνώσεις στο αντικείμενό του αλλά και συνολικά, καθώς όλοι έχουν ένα ελάχιστο υπόβαθρο γνώσεων επί του γενικού εγχειρήματος, για να μπορούν να εκπροσωπήσουν την ομάδα οποιαδήποτε στιγμή χρειαστεί. Αποδείχθηκε για ακόμη μια φορά πως ένα μυαλό έχει την ιδέα, δύο μυαλά μπορούν να τη συντονίσουν και αρκετά μυαλά μαζί μπορούν να φέρουν εις πέρας έναν δύσκολο στόχο.

Η εμπειρία ήταν μοναδική. Πολλές συνεχόμενες ώρες σκληρής δουλειάς και συζητήσεων με ένα ικανοποιητικό αποτέλεσμα και μια παγκόσμια επιτυχία.

 

Βρίσκεστε σε ποια φάση υλοποίησης της ιδέας;

Η ιδέα έχει καταγραφεί λεπτομερώς και σχεδιαστεί σε σχέδια τριών διαστάσεων. Σκοπός του διαγωνισμού είναι η υποβολή προτάσεων και όχι η υλοποίησή τους. Από τον σχεδιασμό στην υλοποίηση, είναι θέμα περαιτέρω δουλειάς, αγοραστικής ζήτησης και χρηματοδότησης.

Ένας από τους βασικούς στόχους του ταξιδιού στις εγκαταστάσεις της NASA ήταν να μελετηθεί και να συζητηθεί με αρμόδια άτομα της NASA η πιθανή υλοποίηση, συνεργασία και ανάπτυξης της ιδέας σε μελλοντικό στάδιο.
 

Ποιο είναι το αγοραστικό κοινό σας;

Αρχικός σκοπός δεν ήταν η πώληση της ιδέας, αλλά η έρευνα, η δοκιμή συνεργασίας μεγάλης νεανικής ομάδας σε μικρό, αυστηρό χρονικό διάστημα και βέβαια ένα αξιοπρεπές αποτέλεσμα για παρουσίαση. Μετά τη βράβευση από τη NASA στον διαγωνισμό, λαμβάνοντας υπ’ όψιν το αποτέλεσμα και τη σημαντικότητα της ιδέας, εφόσον το προϊόν έχει σχεδιαστεί, με την ανάλογη ζήτηση και ενδιαφέρον, θα μπορούσε να προχωρήσει σε παραγωγή και χρήση. Σε αυτήν την περίπτωση αγοραστικό κοινό είναι χώρες και οργανισμοί (κυβερνητικοί και μη).